Denna WNBA-stjärna ville inte ha en media-galenskap när hon kom ut. Men tusentals tittade på hennes bröllop.

PERSPEKTIV | Det var ett monumentalt ögonblick för henne

Washington Mystics framåt Elena Delle Donne, 28, (till höger) gifte sig med Amanda Clifton, 28. (Rebecca Yale Photography)

Uppsats av Megan McDonough. Synpunkter som uttrycks är författarens åsikter.

På basketplanen är Olympian Elena Delle Donne ett fokuserat, ögats djur. Men den 3 november bytte 6-fot-5 Washington Mystics framåt sin röda och blå tröja 1111 för en vit spetsbröllopsklänning - och befann sig överväldigad av känslor när hon lovade att spendera sitt liv med Amanda Clifton.

Efter fyra års datering, mestadels ur offentliga ögon, var det ett monumentalt ögonblick för WNBA-spelaren. "Jag kan inte föreställa mig livet utan henne," säger Elena, 28, som introducerades för Amanda i juni 2013 genom sin bästa vän och då personliga assistent, Meghan McLean, under sin rookie-säsong med WNBA-teamet Chicago Sky.

Ny i den blåsiga staden hade Meghan varit angelägen om att träffa nya människor och vände sig snabbt med Leigh Gordon, som råkade vara Amandas bästa vän. Meghan började umgås med paret mer regelbundet och misstänkte att Amandas äkta, lekfulla personlighet skulle komplettera Elenas jordnära, fåniga uppförande.

Washington Mystics framåt Elena Delle Donne, 28, (vänster) och Amanda Clifton, 28. (Rebecca Yale Photography)

"Det var många människor som var mer intresserade av vem hon var som basketbollsspelare än vem hon var som person," förklarar Meghan. "En av de första sakerna som jag märkte om Amanda är att hon är riktigt, riktigt verklig."

Efter att Meghan tappade flera inte-så subtila antydningar, gjorde Elena surfning på sociala medier ("Jag kanske har förföljt hennes Instagram", medger hon) och godkände snabbt. Amanda gjorde samma sak och nådde samma slutsats.

Det tog inte lång tid innan Leigh arrangerade ett möte för de fyra av dem på Tommy Nevins pub i Evanston.

"Det här är faktiskt fruktansvärt, men för att vara ärlig, när Elena tog sig ut ur bilen var det första jag sa till henne: 'Wow, du är riktigt lång!'" Amanda, 28, medger ett skratt. "Nu när jag verkligen känner henne, vet jag att det är en av de sista saker du vill säga till en hög person."

Trots gaffe slog de två bort det direkt. Det kunde ha varit deras delade professionella drivkraft eller deras kärlek till sporten (Amanda, som är 5-fot-7, spelade basket vid Illinois State University), men troligen var det deras ömsesidiga husdjursbesatthet (Amanda har en svart lab / gräns mix med namnet Rasta, och Elena är mamma till Wrigley, en Great Dane uppkallad efter Chicagos berömda fält. Wrigley har mer än 40 000 följare på Instagram).

Dagar senare bjöd Amanda Elena till en hundstrand vid Michigan-sjön.

"Jag känner att du kan berätta mycket om en person genom hur de interagerar med en hund och hur de interagerar med andra människors hundar," säger Amanda. "Om de slags skjuter bort någon annans hund, känner jag att den personen inte kan lita på."

Elena passade räkningen. "Hon hade alla dessa drövande hundar hög på sig," säger Amanda. "Hela tiden tänkte jag 'Japp, det är min typ av tjej.'"

De blev snabbt oskiljbara och gjorde ofta en timmes lång bilresa för att träffa varandra. "Jag blev slagen," säger Elena. "Naturligtvis reser jag mycket under säsongen, men när jag var hemma kände jag mig som om vi var tillsammans."

När de tillbringade mer tid tillsammans började de långsamt berätta för vänner, teamkamrater och kollegor om deras relation. Så småningom delade de foton och roliga videor av dem som hävdade varandra på sociala medier. Men på grund av Elenas karriär som mycket profilerade, fortsatte de att offentliggöra uttalanden.

”Jag känner som att många antog att vi var bästa vänner. . . förmodligen för att det fanns noll PDA. Som ingen, säger Amanda. ”Jag visste ärligt talat inte om jag ville att någon någonsin skulle veta, för Elena är en mycket offentlig person. . . [och] Jag skulle hellre stanna under radaren. ”

På sin 24-årsdag samma september bad Amanda Elena att vara exklusiv. En månad senare inbjöd Elena Amanda till sitt familjhem i Delaware.

"Amanda var faktiskt den första personen som jag någonsin har introducerat för min familj som min flickvän," säger Elena. "Vi är super, supernära, förmodligen mer än de flesta familjer, så det var lite skrämmande."

Det var särskilt en person som Elena ville att Amanda skulle träffa: hennes äldre syster Liz. Född blind och döv och med autism och cerebral pares kan Liz kommunicera endast genom beröring och doft.

Washington Mystics framåt Elena Delle Donne, 28, (till vänster) gifte sig med Amanda Clifton, 28. (Rebecca Yale Photography)

"Hur jag ser hur människor interagerar med Liz får mig att känna ett visst sätt mot den personen," säger Elena. De två kom överens omedelbart. "Hon drog in Amandas huvud och gav henne en stor sniff. . . [och] började fnissa. ”

Ett år flyttade de in tillsammans. Inte långt efter fick Elena, som lider av kronisk Lyme-sjukdom, dock en uppblåsning och ringde Amanda från vägen.

”Jag verkar bara inte bli bättre. Jag behöver verkligen gå hem, berättade hon. Känslomässigt och fysiskt utmattad från hennes symtom, som inkluderar svår migrän och muskelsmärta, var Elena tvungen att sluta spela halvvägs genom Chicago Sky's 34-spelarsäsong och gick tillbaka till Delaware.

Utan att få frågan laddade Amanda hundarna i bilen och började köra.

"Jag har aldrig varit på östkusten, som aldrig New York, aldrig någonting," säger Amanda, som nu driver Elenas basketakademi. "Nästa sak som jag visste, jag körde från Chicago till Delaware för att flytta in i ett hus en mil längs vägen från hennes föräldrar."

Amanda stannade där i en månad. "Hon körde mig till min läkarmöten, som var varje dag, och satt med mig i timmar, medan jag fick mina IV: er," säger Elena. ”Det var hemskt och tråkigt. . . men hon var där, och det gjorde det så mycket bättre. ”När de återvände till Chicago började de diskutera äktenskap och starta en familj.

Den 2 juni 2016 återvände paret till hundstranden, där Amanda på ett grymt sätt gled en diamantring på Wrigleys krage. När Elena äntligen märkte ringen antog hon att det var en prank, men hennes antagande försvann snabbt när Amanda tog ett knä.

Några veckor senare var det Elenas tur, överraskande Amanda med en intim åtta-rätters middag hemma av deras favoritmat, inklusive Chicago-kedjan Portillos crinkle-cut pommes frites. I slutet av måltiden tog Elena fram Rasta, gav en bröllopsslöja och ett tecken som säger "Gifta mig?"

Paret hänvisade till sitt engagemang på sociala medier och bekräftade det senare offentligt i en Vogue-tidningsprofil, som ledde fram till sommar-olympiska spelen i Rio, där Elena fick sin första olympiska guldmedalj.

"Jag hoppas att någon gång i framtiden inte kommer att behöva komma ut längre och bara kan bli kär i någon - och att det inte är en enorm historia," säger Elena. "Jag tror att vi kommer dit."

Den senaste februari flyttade paret till Virginia efter att Elena orkesterade en handel till Washington Mystics för att vara närmare hennes familj. Det tog inte lång tid innan bröllopswebbplatsen The Knot knackade på deras dörr och gav dem en möjlighet att täcka sina utgifter och marknadsföra dem som sitt första Dream-par med samma kön.

"Det var ingen brainer," säger Elena. "Vi handlar alla om att normalisera att vara homosexuella, och vilket bättre sätt att göra det än med The Knot?"

I stället för gåvor blev gästerna inbjudna att bidra till Elena Delle Donne-stiftelsen, som gynnar programmering med särskilda behov och forskning om Lyme-sjukdomen.

Den 3 november gifte de sig i Hempstead House på Sands Point Preserve på Long Island. Ceremonin livestreamades på The Knots Facebook-sida, som har mer än en halv miljon fans.

Elenas ögon blev vattniga när Amanda gled ner gången till en levande, instrumental version av Ellie Gouldings "Love Me Like You Do". Matchmakarna Leigh och Meghan flankerade paret som deras hembiträden. När den officiella, Elena's agent, Erin Yates Kane, meddelade kyss, torkade båda brudar bort glada tårar.

Senare på kvällen såg nästan 200 gäster - inklusive Mystics-tränaren Mike Thibault, BET-grundare och Mystics-presidenten Sheila Johnson och WNBA-presidenten Lisa Borders - paret skar i en högväxt bröllopstårta på 11 nivåer.

"Jag vet inte riktigt vem jag är längre utan Amanda vid min sida", sa Elena dagar före bröllopet. "Jag antar att våra vänner verkligen visste vad de gjorde när de kopplade ihop oss."

Denna uppsats visades ursprungligen i The Washington Post.