Vetenskapen om vandring

Harvard-läkare Paul Dudley White, "far till amerikansk kardiologi", trodde att en snabb, fem mil promenad varje dag är lika bra botemedel för ett rastlöst sinne som allt som världarna inom medicin och psykologi har att erbjuda. Många litterära anmärkningar, från Charles Dickens till Will Self, har skrivit långt om de återställande effekterna av deras peregrinationer genom den urbana djungeln, men som Dr. White väl förstått, finns det något unikt med att vandra i naturliga omgivningar som ingen mängd urbana vandrar kan ungefärligt.

George Orwell, Thomas De Quincey, Friedrich Nietzsche, Ralph Waldo Emerson, Søren Kierkegaard, Thomas Mann, Vladimir Nabokov, Henry David Thoreau och otaliga andra författare har kommenterat effekterna av tidsbruk i naturen på våra intellektuella och kreativa fakulteter. Fysikern Werner Heisenberg var en angelägen vandrare, liksom Paul Dirac, Otto Frisch och Lise Meitner, som alla rapporterade ha kommit till viktiga vetenskapliga upptäckter medan de gick ute i bergen. För de engelska romantikerna, genom vars inflytande vandra landskapet à pied blev en populär fritidsutövning i England i slutet av 1700-talet, var fördjupning i naturen inte bara en källa till litterär inspiration (i + spirare - 'att andas in'), utan grundläggande till den kreativa processen. William Godwin "skapade hela böcker" när han gick. Tvärs över kanalen fann Jean-Jacques Rousseau, som tillbringade mycket av sin ungdom genom att vandra i centrala Europas kullar, i den naturliga världen en klarhet av tanken som undviker honom mitt i det livliga städernas liv. ”Städer”, avslutade Rousseau, var ”människans artens avgrund”.

Under de senaste decennierna har de återställande effekterna av naturen - förstått intuitivt av författare och konstnärer i århundraden - blivit ett centralt fokus för vetenskaplig forskning. Med mer än 50% av världens befolkning som nu bor i städer har intresset för konsekvenserna av vår ökande främling från den naturliga världen lett till en ökad förståelse av betydelsen av exponering av naturen när det gäller dess inverkan på vårt psykologiska välbefinnande.

En mängd studier har särskilt tittat på en uppenbar koppling mellan den snabba och utbredda urbaniseringen som har inträffat över hela världen under det senaste halvseklet och en markant ökning i förekomsten av psykisk sjukdom under samma period. Den exakta orsaken till denna korrelation är fortfarande okänd, men en teori säger att en minskning av mängden kontakt vi har med den naturliga världen kan ha något att göra med det.

Detta var hypotesen från en 2015 studie som leddes av Gregory Bratman från Stanford University's Center for Conservation Biology, som försökte fastställa exakt vad det är som kan koppla minskad kontakt med naturen till utvecklingen av psykologiska störningar. En förklaring, Bratman föreslår, kan vara effekterna av exponering av naturen på "idissling", ett maladaptivt mönster av självreferensiell tanke med fokus på negativa aspekter av jaget, känt för att vara en riskfaktor för depression och andra former av psykisk sjukdom.

Bratman och hans kollegor delade en kohort av stadsbor i två grupper och bad var och en ta en 90-minuters promenad - en genom ett gräsbevuxet område nära Stanford University campus, den andra längs en trafikerad huvudväg i Palo Alto. Hjärnansökningar utförda på dem som gick genom den naturliga miljön visade minskad nervaktivitet i det specifika området i hjärnan som är ansvarig för självfokuserad beteendeavstängning i samband med utvecklingen av mental sjukdom. De som gick genom den urbana miljön visade inga sådana effekter, vilket ledde författarna att dra slutsatsen att till och med en kort utflykt i grönskande omgivningar avsevärt minskar tvångsmässiga, negativa tankar.

Bratmans studie följer en tradition av stipendium som är förankrad i en tankehögskola som kallas Attention Restoration Theory (ART). Konstnärens banbrytare på 1980-talet av Rachel och Stephen Kaplan i sin bok The Experience of Nature: A Psychological Perspective, föreslår ART att exponering för naturen har specifika effekter på vårt verkställande uppmärksamhetssystem, som kan slitas på grund av de krav som ställs av den urbana liv.

Permanent bakgrundsbuller, tvångsmässigt och allt mer obligatoriskt engagemang i teknik, kraven på flerfunktionsuppgifter och behovet av att ständigt behöva svara på plötsliga, störande stimuli sätter en kraftig belastning på våra kognitiva funktioner. Däremot är naturliga miljöer rika på de egenskaper som är nödvändiga för att hjärnan ska fylla på sig själv.

Det har visat sig att denna hypotes stämmer i många studier sedan 1980-talet. Ett välkänt experiment av Terry Hartig och kollegor, till exempel, som jämförde uppmärksamhetskapaciteten hos vildmarksresenärer, stadsgäster och icke-semesterfirare före och efter deras respektive helgdagar, fann att vildmarksgruppen visade betydande förbättringar i uppmärksamhetskapacitet, mätt genom bevis -läsningstest.

I en annan studie har Hartig et al. delade en grupp deltagare i tre grupper, som alla slutförde uppmärksamhetsutarmande uppgifter och sedan tillbringade 40 minuter promenader i en naturlig miljö, promenader i en urban miljö eller lyssnade på musik och läste tidskrifter. Återigen överträffade deltagare i naturvandringsgruppen betydligt bättre än de andra vid korrekturläsningsuppgiften, vilket bekräftade en betydande återhämtning i riktad uppmärksamhet.

Liknande studier har funnit att interaktioner med naturen leder till förbättrad prestanda på uppmärksamhetsnätverksuppgifter och bakåtciffriga test som används för att bedöma arbetsminnet, det kognitiva systemet som är ansvarigt för tillfällig lagring och manipulation av information.

Även att man tittar på bilder av den naturliga världen har visat sig ha sådana effekter. Denna typ av "passiv" interaktion med naturen, i motsats till mer aktivt engagemang i form av vandring, var föremål för en ofta citerad forskning av Carolyn Tennessen och Bernadine Cimprich, som fann att studenter vars sovsalar tittade ut mot mer pastoral vistelser gjorde bättre på en rad uppmärksamma åtgärder än de med utsikt över mindre bukoliska landskap.

Exponering för naturen verkar således vara effektiv när det gäller att fylla på moduler på lägre nivå i det verkställande attentionssystemet. Men det finns en växande mängd bevis som antyder att det också kan påverka uppgifter på högre nivå, till exempel kreativ problemlösning.

I en studie från 2012 skickade psykologerna David L. Strayer och Ruth och Paul Atchley en grupp deltagare på en fyra dagars vildmarksvandring, helt avstängd från teknik och bad dem sedan att utföra uppgifter som kräver kreativt tänkande och komplexa problemlösningar. Studien fann att deltagarnas resultat på dessa uppgifter förbättrades med 50%, vilket ledde till att författarna drog slutsatsen att ”[t] här är en verklig, mätbar kognitiv fördel som ska realiseras om vi tillbringar tid verkligen nedsänkt i en naturlig miljö”.

Denna förbättring av högre ordning kognitiva färdigheter härrör, författarna av den senare studien, från "en ökning av exponering för naturliga stimuli som är både känslomässigt positiva och låg väckande och motsvarande minskning av exponering för uppmärksamhet krävande teknik, som regelbundet kräver att vi tar hänsyn till plötsliga händelser, växlar mellan uppgifter, upprätthåller uppgiftsmål och hämmar irrelevanta handlingar eller kognitioner. ”

Medan de stimuli vi stöter på i naturen, som University of Michigan professor Marc Berman förklarar, "på ett blygsamt sätt uppmärksamhet nerifrån och upp, så att topp-ner-riktad uppmärksamhet förmågor en chans att fylla på", är stadsmiljöer "fyllda med stimulering som fångar uppmärksamheten dramatiskt och kräver dessutom riktad uppmärksamhet (t.ex. för att undvika att bli påkörd av en bil), vilket gör dem mindre återställande. ”

Effektiviteten av träning i sig på kognitiv funktion och känslomässig välbefinnande är väl etablerad, men den fulla omfattningen av naturens exponering i synnerhet, och de mekanismer som det påverkar oss, börjar först förstås i sin fulla komplexitet . En promenad på landsbygden är rik på unika egenskaper som kommer att göra mer för den mänskliga hjärnan än någon tid på ett löpband någonsin kan, och i en snabbt urbaniserande värld kommer resultaten av pågående forskning inom detta område oundvikligen att ha allt djupare och långtgående konsekvenser.

Följ mig på Twitter på @HorroxJ