Kungarnas återkomst

Sacramento Kings har haft ett dåligt decennium. Men saker har börjat bryta till deras fördel, och de kan ha verktyg för att vända sin dåliga förmögenhet.

De’Aaron Fox är det nya ansiktet på Kings-franchisen. Du bör göra dig redo för honom. (Källa: Mike Stobe / Getty Images Nordamerika)

Att säga att Sacramento Kings har varit dåliga de senaste åren kan vara en underdrift. En gång i tiden var kungarna en cagey, vältränad utmanare i en laddad västerländsk konferens, men Rick Adelmans och Chris Webbers dagar har för länge sedan bleknat till minne. Kungarna har inte varit i slutspelet sedan säsongen 2005–2006. Och under tiden sedan de har haft nio olika tränare, tre chefer, en missnöjd superstjärna, och har nästan flyttat till Seattle, Anaheim och Virginia Beach. Det har inte varit ett bra decennium.

Med undantag för DeMarcus Cousins ​​handelssaga som utvecklades vid All-Star-pausen förra säsongen hade jag nästan glömt bort kungarna helt och hållet. Och sedan började saker och ting förändras. Först fick en bra vän till mig, Andrew, ett jobb i norra Kalifornien och sa till mig att han skulle flytta där ute. Vi tittade upp hans nya plats och han var tjugo minuter från centrum av Sacramento och det glänsande, nya Golden 1 Center som Kings öppnade förra säsongen, och det fanns biljetter tillgängliga på billigt. Om du lyssnar på The And One Podcast vet du att Andrew är ett livslångt Celtics-fan, men ingen kommer att säga nej till säsongsbiljetter om de kan få dem. Så han frågade mig, "Ska jag hoppa på Sacramento Kings bandvagn?"

Vid denna tidpunkt i mitten av maj tyckte jag att det här var en dum fråga eftersom det inte fanns någon bandvagn från Sacramento Kings. Ovanför de senaste elva åren hade kungarna bara lyckats knäcka det trettio vinstmarkeringen fyra gånger. De hade blivit svindlade i Cousins-affären (eller så trodde vi innan vi upptäckte den dåliga marknaden för superstjärnor) och handlade ett av de få elitcentren i spelet för Buddy Hield och nummer tio i utkastet. Franchisen byggdes nu runt Hield, Willie Cauley-Stein och Skal Labissiere. Nej, jag sa till Andrew, du ska INTE hoppa på Kings bandwagon.

Men sedan började saker och ting förändras för kungarna. De landade den femte plockningen i utkastet, vilket inte nödvändigtvis skulle ge dem en toppnivå, men de skulle definitivt få en kille som De’Aaron Fox eller Dennis Smith Jr, den exakta typen av blixtar i en flaska som franchisen behövde. Och pelikanplocken som förvärvades i Cousins-handeln landade på nr 10, en ganska solid plats i ett utkast som såg ut att ha något djup till det. Okej, det är en början. Fox var i styrelsen på nr 5, och Vlade Divac gjorde sitt bästa Bill Belichick-intryck med nummer 10-plockningen och förvandlade den till nr 15 och # 20. Jag skulle förmodligen precis ha utarbetat Malik Monk för att para ihop med Fox, och återskapa college-basketens mest dynamiska backcourt från en säsong sedan. Men den dubbla ner visade tecken på framtänkande. Kungarna var svält av talang och behövde unga spelare av hög kvalitet vid varje position. Och medan utarbetandet av Monk skulle ha varit ett roligt val, hade kungarna redan Hield på skjutvakt, som fick en respektabel 15,1 poäng per match på 48% FG och 42,8% 3pt i 25 matcher för Sacramento förra säsongen.

Justin Jackson har mästerskap stamtavla. Kan han använda sin mognad och sin vinnande mentalitet för att utveckla kungarna? (Källa: Ronald Martinez / Getty Images Nordamerika)

Så istället för att gå bort med två första rundor talanger, gick Kings bort från utkastet med tre, utarbeta ett par college-spelare från North Carolina i UNC: s Justin Jackson och Duke's Harry Giles. Jackson, 22, kan göra en omedelbar effekt för Kings. Under sina tre säsonger i North Carolina lärde han sig att skjuta tre, han lärde sig att försvara i omkretsen, och han lade till några fina pull ups och floaters i sitt spel, som alla hjälper honom på nästa nivå. Äldre spelare, som Jackson, som tas i mitten av första omgången tenderar att komma in med ett ben upp på nybörjare. Två av de största påverkansspelarna i utkastet 2016 var Malcolm Brogdon och Taurean Prince, som båda var fyraåriga college-spelare.

Giles är en av de största okända från 2017-utkastet. Men på 20-talet är det precis vad en organisation som Sacramento behöver göra för att svänga talang. En gång trodde han var toppspelaren i utkastet kommer Giles från en mindre än produktiv nybörjarsäsong på Duke där han bara dykt upp i 26 av Blue Devils 37 spel. Men det fanns blixtar av talang som fick kungarna att pausa. Giles har en utmärkt längd på 6'11 ”och med ett vingarpan på 7’3” som gör att han kan vara en stor offensiv rebounder, och kan utmana offensiva spelare runt kanten. Han är också fantastisk när han pekar basket i trafik och kan avsluta runt kanten i en solid takt. Och han är en hög IQ-spelare som träffar sina rotationer och letar efter utrymme under övergång. Giles kommer sannolikt att tillbringa lite tid i G-League, men att utveckla sina färdigheter och låta honom återfå en del av sin atletism kan visa sig vara avgörande i Kings långsiktiga planer.

De’Aaron Fox ser ut att vara en av centralerna för franchisen under de kommande åren. Han är blixtsnabb, en ihärdig försvarare och en bra pick-and-point-vakt. Och framför allt har han immateriella värden av en vinnare, en kvalitet som alla fantastiska spelare behöver ha trots att det är svårt att beräkna. Kungarna behöver alla dessa saker för att para med Buddy Hield för sin första fulla Boogie-mindre säsong. Det kanske viktigaste är att han är karismatisk och har ett väldigt trevligt sätt om honom.

Du kan säga en hel del positiva saker om DeMarcus Cousins, men han var inte en alltför trevlig kille på domstolen. Fox kommer att återuppliva Kings-fansen och ge dem en spelare som de verkligen vill ha rot till. Han kommer sannolikt också att tävla med Ben Simmons och Dennis Smith Jr för Rookie of the Year. Och han kommer att försöka sitt hårdaste i varje enskilt spel, vilket gör Kings till ett lågt nyckelhot för att slå bort någon. Efter utkastet ringde jag till Andrew och berättade för honom att få de här biljetterna.

När gratis byrån rullade runt Kings, inte en maktspelare för de stora namnet fria agenter, lägger till tre veteraner, George Hill, som frikände sig snyggt som 3 och D-poängvakt i Utah förra säsongen, hjärtat av Grit 'N' Slipa Grizzlies Zach Randolph och Vince Carter, som har uppfunnit sig själv som både ett omklädningsrums närvaro och som en mentor för unga framåt. Dessa veterinärer kommer att ge de unga killarna i Sacramento någon att titta upp till och lära sig från alla tre positionerna. Detta innebär också att de unga kamraterna inte behöver kastas i elden direkt, men kan lära sig av veterinärer och komma från bänken tills tränaren Dave Joerger är redo att överlämna tyglarna. Vänta, har kungarna en riktigt bra säsong?

Alla dessa förändringar tog inte ens hänsyn till tillväxten för de spelare som var på spelplanen förra året. Tyst har Skal Labissiere börjat se ut som en stjäla från 2016-utkastet. En gång prövade som en av de mest begåvade spelarna i den klassen och en efterträdare till Karl-Anthony Towns och Anthony Davis, hade Labissiere en långsam start förra säsongen, men efter Cousins ​​avgång till New Orleans fann han kvalitetsminuter och gjorde det bästa av dem. Under de 25 matcherna som Kings spelade efter handeln, var Labissiere i genomsnitt 10,8 poäng, 6,0 returer och sköt 54,1% från golvet. Hans utveckling som en långvarig, långsam kraft framåt kommer att vara en av de mest intressanta delplanerna för Kings den här säsongen. Att bygga en framgångsrik organisation från grunden kräver spikning av några sista första- och andraomgångare. Kings har ingen brist på potential, men att se Labissiere spela så väl som han gjorde sent förra säsongen kan vara början på en fin avkastning på Sacramento.

Skal Labissieres utveckling är en av de viktigaste faktorerna för Kings framgång. (Källa: Ethan Miller / Getty Images Nordamerika)

Kungarna har inte haft framgång med sina lotteriplikningar, men Willie Cauley-Stein verkar avrundas till form. Efter att ha tillbringat den tidiga delen av säsongen som back-up center, blomstrade Cauley-Stein i startrollen. Alltid en ihärdig försvarare, han utvecklade anständig touch runt kanten, i genomsnitt 13,6 poäng per match som startcentrum. Att lägga Zach Randolph till laget kommer säkert att vara en stor hjälp för Cauley-Stein, som måste bli en bättre rebounder och pick-and-roll försvarare. Hans uppåtgående trend efter handeln måste vara en ljus plats för kungarna, som vet alltför väl hur svårt att hitta ett effektcenter kan vara i dagens liga.

Buddy Hield är kanske inte nästa Dwyane Wade, men under sin första säsong visade han definitivt lite touch i basket. Om han kan behålla poängnumren som han lyckades under säsongens senaste 25 matcher och lära sig att försvara på en anständig nivå kommer några frågor om hans effektivitet som NBA-startare att besvaras. Det finns många saker som måste gå rätt för detta team, men för första gången på länge är organisationens framtid ett steg ovanför undergång och dysterhet. Med en massa unga talanger på spelplanen och några kvalitetsveterrar för att hjälpa till att temperera detta unga stål, har kungarna skapat ett underhållande, om inte konkurrenskraftigt lag under säsongen 2017–2018.

Efter att Andrew frågade mig om kungarna var jag verkligen tvungen att gå in i tanken för att tänka på det. Men ju mer jag tänkte på Sacramento, desto mer upphetsad blev jag. Detta är ett team som ökar. De mörka dagarna för Boogie Cousins ​​och hans pågående gisselsituation med hela Kings-organisationen är bakom, och De'Aaron Fox ljusa leenden är framtiden. Det här laget kommer att ta sina klumpar, för att vara säker. Western Conference är laddad denna säsong och kan bli ännu värre om Lebron James försöker hoppa fartyget till Los Angeles nästa sommar. Till och med det kan spela i Sacramento: s fördel om de kan landa ytterligare ett topplotteri-spel den här säsongen.

Men kungarna kommer att bli cagey, de kommer att vara ett hot för att överraska matchups i mitten av veckan, och de kommer att spela hårt på en nattlig basis. Det är allt du kan begära från ett ungt lag, spela hårt och försöka vinna, och kungarna kommer definitivt att göra dessa två saker. Så för att svara på din fråga, ja, det är dags att komma på Sacramento Kings bandvagn. Kom igång tidigt, eftersom det skulle kunna fyllas snabbt om detta team drar bra under de kommande åren och kan ha lite tur att utveckla killar som de redan har utarbetat. Se bara till att rädda mig en plats.

Statistik med tillstånd av basketreferens