Ferguson Conundrum: varför United bevisar Mourinhos största utmaning

Problemen i Manchester United lever inte nödvändigtvis och dör med José Mourinho.

Halvvägs in i sin andra säsong i Manchester United har José Mourinho ledat laget till två titlar och sitter för närvarande på tredje plats i Premier League och möter Sevilla i Champions League-omgången på 16. Mourinho har spenderat cirka 300 miljoner £ för att försöka bygga upp en sida som har underpresterat ända sedan Sir Alex Ferguson gick i pension efter 2012/2013-säsongen. Hittills har det sett överväldigande med tanke på vad som har hänt någon annanstans i den engelska Premier League.

För ungefär ett år sedan gjorde Antonio Conte det nästan för enkelt att vinna ligan, trots att han var i sitt första år på den engelska toppflykten. Denna säsong har Pep Guardiola bevisat att det kanske är för lätt att vinna i den engelska toppflykten. Faktum är till synes lite annorlunda; det är lättare att bygga och skapa i en miljö som gör att man kan uttrycka din plan och din (och viskar ordet tyst så att Louis van Gaal inte kommer att höra dig) filosofi. Och mot bakgrund av hur bra Manchester City klarar sig blir Manchester Uniteds "dåliga" säsong ännu tydligare. Det är svårt att se bra ut när en av dina rivaler ibland ser nära perfekt ut.

Det verkar ganska uppenbart att både Conte och Guardiola gick in i klubbar med behov av en kulturell förändring och erbjöd tomma dukar. Och det är kanske där den största skillnaden är; Manchester United är, för de flesta fotbollsfans över hela världen, en av världens mest kända dukar.

Det finns buzzwords som "The United Way" och "Fergie Time" för att säkerhetskopiera detta. Det finns inget som på något sätt behöver skapas. Det finns behov av fortsättning. Men hur fortsätter du med arbetet från kanske den största klubbchefen genom tiderna? Det gör du inte. Och till skillnad från David Moyes, gör han inte det. Till skillnad från Louis van Gaal, som kanske försökte återskapa sin egen bild hos United, verkar Mourinho ett (ibland) lyckligt medium. Och detta, tillsammans med de spelare han signerade, förde med sig en känsla av en ny era som skapades hos United genom att vinna Europa League och League Cup i sin första säsong. Tillräcklig? För United-fans som bara förväntar sig det bästa? Klart inte.

José Mourinho anlände till Manchester United sommaren 2016

Ägg och omeletter

Det enklaste sättet att fastställa ett fel är att markera den period då felet vanligtvis skulle korrigeras. Överföringsfönstret är vanligtvis den tiden. "Varför köpte man inte ***?", "Varför såldes inte ***?" Och "Hur nära var de att köpa / sälja ***?" Mourinho själv framhöll på en av sina sista presskonferenser innan han plundrades på Chelsea första gången att "du går till supermarknaden och det finns olika klasser av ägg. Du köper de bästa äggen, du gör den bästa omeletten. Nu skulle många supportrar fokusera på "äggen", men kanske är det dags att titta på kocken? Den som har till uppgift att göra denna omelett. Vad sägs om José Mourinho?

Innan du läser på är det en mycket viktig sak som måste påpekas där. Ett av huvudargumenten mot Mourinho är att han spelar tråkig fotboll och parkerar den ordspråkiga bussen varje gång han får chansen. Istället för att försöka beskriva viss statistik och kalkylblad som bevisar något annat, är den enkla frågan denna: förväntade du verkligen annat från Mourinho? Har Manchester United förväntat sig annat från Mourinho? Han är en ligavinnare i fyra olika länder, en två gånger Champions League-vinnare genom denna strategi. Varför skulle han ändra bara för att Manchester United kom att ringa? ”För i Manchester United gör de saker på ett visst sätt”. Nej, det gör de inte. Sir Alex Ferguson gjorde saker på ett visst sätt. Sir Alex Ferguson är inte längre manager för Manchester United.

Pep Guardiolas framgång i Manchester City den här säsongen har överskuglat Mourinho

Och här lägger en av de viktigaste frågorna klubben, och kanske dess fans som med rätta har en känsla av ägande över sina, måste ställa sig själva; är det dags för en förändring? Är det dags att byta chef för femte gången på lika många år? Visst, Manchester United kräver en vinnande kultur, och det andas framgång, men vad säger det om klubben om det skjuter en av de absolut mest framgångsrika cheferna i dagens spel? Om någon kan bära klubbens vikt, dess krav, dess historia, dess framgång och sina ambitioner, måste det säkert vara José Mourinho. Och naturligtvis ser många över staden och se vad Pep Guardiola gör i Manchester City. Kanske hade det varit ett bättre val. Kanske. Kanske inte. Vem ska säga om det var Mourinho i City och Guardiola i United att saker inte skulle ha varit desamma? Den största besvären är hur man går vidare från Ferguson och den fantastiska eran som han skapade. Det är kanske Mourinhos största utmaning.

Definiera en speciell era

Du kan inte nödvändigtvis fixa det problemet med att slänga stora summor. Om sådana som Ángel di María bevisar någonting, är det bara det. Ferguson utförde magi med en trupp utan verklig talang i världsklass vid varje position i hans sista körning. Det talar om hans förmåga, men belyser också de problem Manchester United-cheferna efter honom har mött. Och när en chef har lämnat, har en annan kommit in och försökt hugga och byta. Det talar volymer som av de 11 spelarna som Louis van Gaal köpte, endast Anthony Martial och Marcos Rojo verkar ha en viss plats i hans trupp. Ander Herrera, Luke Shaw, Daley Blind, Matteo Darmian är alla fortfarande på klubben och är in och ut ur laget, medan Morgan Schneiderlin, Bastian Schweinsteiger och Memphis Depay alla såldes av Mourinho. Det är mycket talang att flytta runt på mycket kort tid.

Och säger, om Mourinho skulle tas bort, skulle denna fråga flyttas bort med honom? Frågan hos Manchester United är förmodligen inte bara truppen, bara chefen eller bara styrelsen. Det är inte bara ägaren eller det belopp som anges i form av överföringar. De har alla dess betydelse, men den största frågan är kanske tanken på att Manchester United fortfarande är vad det var för tio år sedan. Det är helt enkelt inte. Klubben är utan tvekan en av de största i världen, men efterfrågan på ära stämmer inte med hur den för närvarande är inrättad. Saker körs helt enkelt inte som en av de mest dominerande fotbollsklubbarna i världen. Detta dikteras inte heller av att anställa eller skjuta chefen närhelst det blir grovt.

Det finns skäl att peka ett finger mot ägandet, The Glazers, och verkställande direktören Ed Woodward. För det finns en sak att vara vidögon och naiv supporter, men att det som de som ansvarar för att driva en av de största klubbarna i världsfotboll är helt enkelt inte tillräckligt bra. Ferguson kanske hade lyckats pappa över sprickorna ibland med sitt allinhämtande geni och makt i klubben. Men när hans närvaro undviker och hans skugga vävdar blir det klart som dag att de ansvariga aldrig brände i sin tro på att härlighetsdagarna automatiskt skulle fortsätta. Det finns ingen anledning att understryka hur många miljoner eller miljarder pund och dollar Manchester United har varit eller är i skuld. Inte heller hur mycket pengar Glazers har tagit ut ur klubben. Detta är väl dokumenterat, och det understryker oro som har vuxit långt in i himlen det senaste decenniet.

José Mourinho, eller någon annan chef för den delen, skulle få den herculean uppgift att ersätta Ferguson, men också bo inom det som verkar vara en miljö som saknar förståelsen för hur modern fotboll har utvecklats. Inte bara på planen utan runt förhandlingsbordet för att skapa den grund som en chef kan bygga och återuppbygga framgång till. Det läskigaste är kanske inte hur United har spiralats bort från de största klubbarna och lyckats behålla en känsla av dominans. Det kommer troligtvis att hända i viss utsträckning när Ferguson var borta. Den läskigaste aspekten är kanske hur lite, till synes, klubben har lärt sig efter David Moyes och Louis van Gaal.

Manchester United säljs som den största fotbollsklubben i världen, byggd på "Theatre of Dreams" och andra buzzwords som antagligen skulle vara bra i en reklam. Om de fem åren bevisar någonting har dessa ord blivit ihåliga. Om det senaste halvannet året bevisar någonting är det att José Mourinho är den som är närmast att uppfylla dessa kommersiella behov och behov. Den omättliga sugen efter framgång, ära och titlar. Ironiskt nog har han av cheferna i posten Ferguson-tiden märkt den som är minst trolig att skapa i motsats till att bara vinna kort sikt och lämna. Det har dock tyckts troligt att han kanske kan skapa en mirage eller en liten glimt av vad United-fansen upplevde under Ferguson. Hugga och byta betyder ytterligare en återställning. Nya namn, nya ansikten, nya taktiker, ny start. Och vad händer om det inte fungerar? Sen då?

Ángel di María och Radamel Falcao tränade inte i Manchester United

Sir Alex Fergusons era i Manchester United kommer aldrig att replikeras. Inte av Mourinho, inte av Guardiola, inte av någon. Att jämföra allt som görs på klubben med den eran är helt enkelt inte rättvist. Att tänka att stänk 1 miljon £ på de bästa spelarna i världen kanske inte ens räcker heller. Det handlar om att skapa en kultur, ett nytt sätt att gå igenom saker, en ny Manchester United. Det är svårt att släppa det gamla, och ingen borde göra det. Det finns ett symbiotiskt förhållande mellan krav baserade på det gamla och det som kan skapas idag. Och denna efterfrågan kan helt enkelt inte tillfredsställas just nu. Det kanske inte är det, men att tro att det finns en snabb lösning på detta är inte realistiskt.

När José Mourinho anlände till England 2004, märkte han som populärt sig själv "The Special One". 14 år senare kommer ödet att han har den största chansen någonsin att bevisa just det. Att vara chef på Manchester United gör dig automatiskt ganska speciell. Men att vara den som faktiskt tar Manchester United in i en ny era, vilket innebär att de kan se tillbaka på Sir Alexs dagar och erbjuda det den respektfulla nick som den förtjänar, samtidigt som deras nuvarande team lever upp till sina krav, kommer verkligen att vara vad som definierar José Mourinho som "The Special One".

José Mourinho och Sir Alex Ferguson