Sisu och konsten att finskt motorsport

Hur en kulturell koan hoppade igång en generation av världsklassförare.

Med en nuvarande befolkning på fem och en halv miljon producerar Finland en oproportionerlig mängd tävlingsförare i världsklass. Inom olika discipliner kan du rulla bort dem; Mika Salo, Ari Vatanen, Kimi Räikkönen, Juha Kankkunen, Tommi Mäkinen, Valtteri Bottas, Keke Rosberg, Timo Mäkinen, Jari-Matti Latvala, Mika Häkkinen, Heikki Kovalainen och du kunde fortsätta. Bland dem finns flera världsmästare i formel 1 och rallykörning.

Tvåfaldig världsmästare i formel 1 Mika Häkkinen | © André Zehetbauer / flickr

En stor del av denna framgång läggs ned på sisu. Ett unikt finskt begrepp, sisu är en kulturell konstruktion som utan en direkt översättning ungefär betyder "styrka av vilja, beslutsamhet, uthållighet och agera rationellt inför motgångar". Det är den mentala styrkan som säkerställer att konkurrenter står upp efter att de har fallit ner utan rädsla för misslyckande, det handlar om att se igenom saker till slutet och det handlar om integritet.

Denna förmåga att uthärda och inte bara plocka upp mod utan att upprätthålla det modet under långa tidsperioder passar idealiskt till de extrema hastigheter och faror som upplevs i elmotorsport som förhindrar de flesta att utmärka sig på det. Det faktorer också i ett personligt fokus och en cool headness. Enligt Salo är "Vår mentalitet mycket bra för tävling - ge aldrig upp. Vi är väldigt envisa, avundsjuka och själviska människor. Så du skulle hellre göra det bra själv än att låta någon annan göra det bra. Alla är väldigt lugna - inte många misstag. Jag vet inte varför det är, men jag är samma sak. Känslomässiga saker påverkar inte vad jag gör alls. '

Förutom sisu finns det ett antal olika skäl till att finländarna anser att hjälp gör dem så bra på racing. Detta hjälper delvis förklara varför de utmärker sig i motorsport framför andra saker. Kvaliteterna av uthållighet, beslutsamhet och förmågan att gå vidare genom smärtbarriären verkar skräddarsydda till något som att cykla, till exempel, men pelotonen rinner inte över av Helsingfors-födda bergsspecialister.

Kimi Räikkönen, en man med väldigt få ord till och med i de mest pratande tiderna, sätter framgången till två andra faktorer; ‘Våra vägar och långa vintrar. Du måste verkligen vara en bra förare för att överleva i Finland. Det är alltid hal och ojämn. '

Finlands varierande terräng, inklusive grusvägar på landsbygden, gör att unga förare regelbundet utsätts för utmanande körförhållanden. Utöver detta innebär landets glesa befolkning och avlägsna städer att barn får tid bakom ratten från en relativt ung ålder. Tyst fält och körfält ger barn det perfekta tillfället att bekanta sig med körning. Finland har bilutbildningsprogram runt om i landet, vilket gör det mycket tillgängligt för dem som är intresserade av att delta i sporten.

Finland vinterlandskap | © Jeimo / Good Free Photos

Det finns också folkracing, en billig form av motorsport som använder begagnade bilar och lockar både gamla och unga förare. Det ger en lysande utgångspunkt för att komma in i tävlande racing.

Men sisu går utöver motorsport - och till och med idrott i allmänhet. Det är anledningen till att New York Times rapporterade att finländarna lyckades avvärja den sovjetiska armén under "Vinterkriget" 1939 trots att de var mycket högre än antalet.

Enligt Emilia Lahti, en examen från University of Pennsylvania's Applied Positive Psychology som nu forskar på sisu vid Aalto University School of Science and Technology i Helsingfors, handlar den aktuella egenskapen inte så mycket om prestation eftersom det handlar om att möta dina utmaningar med tapperhet och beslutsamhet. Det är den psykologiska styrkans kapacitet som gör det möjligt för individer att slå på när de har nått slutet på sina psykologiska eller fysiska resurser. '

Begreppet sisu är förmodligen medfött, något som finländarna är födda med. Enligt Lahti och hennes forskning är det också något som kan utvecklas. I sin undersökning av samtida finländare och finländska amerikaner trodde '83% att oavsett hur liten sisu man är "född med" så har de kraften att odla och utveckla den under sin livstid. 'Att veta vad sisu är och vad som gynnar bringar är en del av en bredare förståelse av att känna sig själv. Det här är inte bara en blind tro på att på ett hårt sätt springa in i tegelväggar som helt enkelt inte kan brytas ned eftersom du tror att du kan fortsätta. Lahti förklarar. "Sisu, beslutsamhet och mod fungerar bäst när de informeras av förnuft, vilket i sin tur måste grundas i en öppen och objektiv observation av vår miljö."

Lahti har bedrivit sin forskning och presenterat sina resultat (och fortsätter att göra det) i försöket att främja fördelarna med sisu för en publik utanför Finland. Det kan finnas många som har vad finländarna beskriver som sisu, utan att veta att de har det. Att ha den enda semantiken för att beskriva något tidigt är ett steg för att förstå och förklara det. Finska racerförare lär sig från en mycket ung ålder vad sisu är och hur det gynnar dem. Kanske är det något andra också kan göra.

En version av denna artikel dök ursprungligen på Culture Trip där mer av Luke Bradshaws verk kan läsas.