Cykla minnen från Vietnamkriget

Dokumentaren Rebecca Rusch uppfattade en utmaning som skulle vara lika fysiskt krävande som den skulle känslomässigt dränera.

© Red Bull Content Pool

1972 dog hennes far under Vietnamkriget efter att hans flygplan sköts ned nära Ho Chi Minh-leden, och Rusch ville rida på sin mountainbike från den ena änden av leden till den andra och besöka kraschplatsen där hennes pappa omkom vägen.

Utmaningen skulle innebära löjlig körsträcka genom tät djungel och krävde omfattande planering för att säkerställa dess framgång. Att göra det med cykel var nästan det mest ambitiösa sättet att göra det, men det skulle också vara det mest uppslukande. Som ett resultat fångar den medföljande filmen en fantastisk resa som samlar främlingar och kulturer i en gripande berättelse.

Rebecca Rusch och hennes ridpartner, Huyen Nguyen, trampar upp Ho Chi Minh-leden. | © Red Bull Content Pool

"Det fantastiska med Red Bull är att de inte säger sina idrottare vad de ska göra, de frågar oss vad vi vill", förklarar Rusch. ‘Jag hade idén för några år sedan och gick till dem utan avsikt att göra turen, men när berättelsen utvecklades utvecklades den till något större. Det var tänkt att vara en kortfilm, men vi ansåg att det var tvungen att komma till ett stycke eftersom berättelsen blev så rik. Vi fortsatte att få bättre bilder och det fanns viktiga delar som behövde berätta, det fortsatte att växa och utvecklas på vägen. '

Ho Chi Minh-leden går genom Vietnam, Laos och Kambodja. Nätet med passager och vägar sträcker sig nästan 10 000 miles. Det var ett stödsystem, något som Viet Cong använde för att smuggla arbetskraft och material under Vietnamkriget. Nordvietnameserna försökte förena landet under kommunistiskt styre och visste att de inte hade samma militära styrka som USA (som levererade vapen och styrkor för att stoppa föreningen), och var därför tvungna att ta till denna typ av gerilla krigföring för att jämföra spelplanen.

Cyklar och elefanter användes för att bära förråd innan spåren var tillräckligt breda för att använda fordon. När USA implementerade choke-punkter för att stoppa flödet omdirigerades spåret i öster, till Laos och Kambodja. Om spåret bombades, reparerades den så snabbt som möjligt. En halv miljon bomber släpptes över Sydostasien under Vietnamkriget och tre miljoner vietnameser dödades. Den stora förstörelsen spåret har spelat en roll i har lett till dess alternativa namn: 'Blood Road'. Det finns kontrollerade explosioner för att ta bort dolda enheter som aldrig detonerades, men i den nuvarande hastigheten för borttagning är regeringen fortfarande 100 år borta från att rensa alla kvarvarande gruvor kvar efter kriget.

Uthållningsidrottare Rusch har testat sin hand på de flesta saker; forsränning, klättring, längdskidåkning, mountainbike, säger du det och det finns goda chanser att Rusch inte bara har provat det, men lyckats med det. Dessutom är hon också brandman i Ketchum, Idaho, där hon bor med sin man. Enligt hennes mamma älskade Rebeccas far, Stephen, naturen utomhus, precis som Rebecca, och delar sin vandrande natur. Det var Blood Road som hjälpte till att ta itu med några problem som har lämnats vilande.

Rebeccas far, Stephen, inspirationen bakom Blood Road. | © Red Bull Content Pool

Stephen var en motvillig deltagare i Vietnamkriget och tjänade som en amerikansk flygvapen F-4E Phantom-pilot under konflikten tills hans plan skjutades ner av markbrand nära staden Ta Oy, i södra Laos, när Rebecca var tre år gammal. I flera år därefter saknades han officiellt i aktion, innan kraschplatsen hittades och grävdes 2007 och han identifierades av sina tandregister.

"Min familj tycker att jag är lite galen i alla fall, men det var mycket som att öppna ett gammalt sår. Det var inte en lätt process att gå in i minnesbanken och be min mamma att gå in i min fars död. "Rusch fortsätter," Det har inte varit lätt men det har varit en helande process - jag fick reda på mer om min pappa, och varför min syster gick med i militären. Det gav mig möjligheten att diskutera dessa saker. Vietnamveteraner brukar inte prata om sina erfarenheter, aldrig ta dem ut för att undersöka dem, så att dela dessa berättelser med dem och andra familjemedlemmar har varit oerhört viktigt.

Utmaningen skulle ta nästan en månad att slutföra. Rusch bestämde sig för att göra utmaningen med en släppartner. Huyen Nguyen, en vietnamesisk tävlingsmästare för cykling, skulle tillhandahålla viss lokal expertis, för att inte tala om en följeslagare för själva utmaningen. Som ett par skulle de cykla tillsammans från Ho Chi Minh till Hanoi och stoppa vid kraschplatsen på årsdagen av Stefans död. Längs vägen skulle paret lära sig om varandras perspektiv på kriget - med Nguyens farbror och far inför amerikansk motstånd, motsatt Ruschs far.

Nguyen och Rusch före blodvägsvisningen i Santa Monica, Kalifornien, USA. | © Red Bull Content Pool

Rusch medger öppet att hon var väldigt skeptisk till att göra resan med en främling och kallade det för sin "största oro". "Min ursprungliga preferens hade varit att välja en lagkamrat, som talade mitt språk och kände min personlighet, men upplevelsen var en av de vackraste delarna av filmen. Det fick mig att växa och se det genom hennes ögon också. Språkbarriären slutade bli en sådan gåva eftersom vi tvingades kommunicera icke-verbalt så ofta. Många av hennes känslor kände jag inte förrän de översattes i filmen och djupet i vilket hon förstod mig var otroligt. '

Storleken på deras uppgift var extraordinär. Ingen hade någonsin tagit en mountainbike och gjort hela spåret börjat slut. Vägen de tog involverade passerade 1.200 mil okänd terräng. Kraschplatsen hade utgrävts för länge sedan och logistiskt banade vägen för teamet - en mekaniker, navigatör och lokal guide, plus filmbesättning - gav sin egen kamp. Supportteamet krävdes, men det kunde inte komma åt alla delar av spåret på det sätt som cyklarna kunde. Varje punkt där supportteamet kunde träffa paret måste planeras i förväg, och Rusch och Nguyen måste vara 100% självförsörjande under de stunder de var ensamma.

En annan utmaning var de olika dagordningarna. Ruschs plan var att anlända till platsen för hennes fars död på årsdagen och, som ett resultat, var i rasläge. Det är ett helt naturligt sinnestillstånd för en professionell idrottsman, men det är i strid med en filmbesättning.

Rusch och Nguyen närmar sig en by i Laos. | © Red Bull Content Pool

‘Det här var en mycket personlig historia och att öppna den för en filmpersonal, som var främlingar, var en utmaning. Halvvägs genom spelade jag alla en låt av min pappa [det enda varaktiga minnet av hennes pappas röst] eftersom vi arbetade som två separata lag - ett som vill bromsa ner och få bilder och jag ville påskynda för att komma till webbplatsen på rätt dag. Vi arbetade inte tillsammans och den låten var mitt försök att föra samman alla för ett enda syfte. '

Som ett resultat finns det två mycket distinkta delar till resan - resan före kraschplatsen och resan efteråt. Rusch förklarar: ‘Efter att ha besökt webbplatsen var det bara en enorm lättnad. Jag kunde bearbeta allt och ta bort bländarna lite. För första gången i mitt liv försökte jag inte komma någonstans. Det gav mig mycket fler dagar efteråt att rida för att meditera på allt, njuta av åkturen och njuta av kulturen utan agenda. Den andra delen var jag tvungen att pressa Huyen fysiskt på grund av avståndet vi täckte, men under den första delen hade hon tryckt mig känslomässigt. ”

Slutresultatet är onekligen tankeväckande. Den berättar historien om en amerikansk idrottsman och en vietnamesisk idrottsman, som delar ärr från separata sidor av ett krig som varken ville bli förknippade med, bygga upp en relation och en förståelse av varandra när de spårar den bokstavliga förstörelsen som konflikten förorsakade på land. Under hela sin resa stöter de ofta på metall från flygplan, vissa kvar som påminnelser, andra brukade göra verktyg, utrustning eller båtar som fortfarande är mycket använda idag. Fiskedammarna i byarna är kratrar som skapats genom amerikansk bombning och det finns tusentals oexploderade gruvor som fortfarande är gömda i marken idag, med barn som leker omkring dem.

Nguyen och Rusch går ombord på en båt tillverkad av ett flygvrak. | © Red Bull Content Pool

Jag frågade Rusch om hennes nationalitet bidrog till någon skuldkänsla när hon först såg skadan. ‘Jag kände en känsla av skräck om hur vi skulle få emot, men allt detta läggs åt sidan när jag tillbringade tid med lokala samhällen. De öppnade sina armar och välkomnade oss till sitt hem, oavsett vad som hade hänt tidigare. Min pappa kan ha skjutit på sin familj, och alla dessa negativa känslor avskedades snabbt. Huyen sa till mig, ”Det förflutna är borta. Det finns sår, men som ett team läker vi dem. ”

Rusch har funnits tillbaka till Sydostasien fyra gånger sedan han körde. Hon tror att denna erfarenhet inte bara har fört henne närmare sin far och hennes familj, utan har också lett till att medvetenheten höjs om borttagandet av oexploderad ordnance (UXO). Under Barack Obama lovade USA 90 miljoner pund för att hjälpa till med processen och det finns en sida på Blood Road-webbplatsen där du kan donera till ansträngningen.

Det som började som en persons idé har nu vuxit till en fantastisk sak. Genom att rida på Ho Chi Minh Trail fann Rusch svar på frågor som hon hade haft sedan barndomen och en större uppskattning av frågor som antingen ignorerades eller missförstås. Medan hennes personliga resa var drivkraften bakom resan, fortsätter dess arv att gå långt utöver det.

Blood Road kommer att finnas tillgänglig på Red Bull TV den 11 november, eller för mer information om visningar här.

En originalversion av denna artikel publicerades på Culture Trip, där allt Luke Bradshaws arbete kan läsas.