Kämpar NBA-lag behöver vanligtvis en av två saker för att bygga om: en etablerad stjärna eller höga lotteriplikningar. Precis som rikedom föder rikedom, krävs det en stjärna - eller löfte om framtida stjärnor - för att bryta en cykel av medelmåttighet, vilket gör att lag kan dra marknadsfria agenter som kan få betalt var som helst och föredrar destinationer där mästerskap är rimliga.

Men när Nya Zeelands basketlegend Sean Marks tog över som chef för Brooklyn Nets förra året, hade han ingen av dem.

Brook Lopez, Thaddeus Young, Joe Johnson och Bojan Bogdanovic är alla användbara spelare, men ingen kan beskrivas som elit eller till och med elit-angränsande.

Nets finns i ett årslångt talangsområde som är det direkta resultatet av ägaren Mikhail Prokhorovs brash löfte, efter att ha köpt laget 2010, att producera ett mästerskap inom fem år.

Hans beslut som följde den löften spöker Nets till denna dag och hotar att hålla dem långt efter NBA: s elitlag fram till slutet av decenniet.

Med tanke på ett mandat från Prokhorov, handlade då den dåvarande generaldirektören Billy King värdefulla tillgångar för besvikelser som Deron Williams, vilket gav bort lotteripicks även för tilläggsdelar som Gerald Wallace, innan han äntligen begick vad som kan gå ner som den största grymheten i NBA-transaktionen historia.

Ser sig själv som ett lag på botten av verklig strid efter en säsong 49–33 2012–2013, Nets handlade för den blekna Boston Celtics kärnduon av Paul Pierce och Kevin Garnett. I det massiva 15-spelarsavtalet gav Nets upp sin första omgång 2016, deras första omgång 2018, och till och med bytte ut 2017 för Boston.

Underlåtenhet att lotteri-skydda dessa val gick mot NBA: s bästa praxis - säg, om plockningen landade i topp tre eller topp fem, kunde Nets hålla fast vid dess hittills mer värdefulla tillgång. King gjorde inte det, inte med någon av dem.

Och när Prokhorov drog ut kontakten på Garnett-Pierce-experimentet genom att oväntat besluta om att återigen underteckna Pierce, blev nätverken kvar med liten present och ingen framtid.

Så Marks, tillsammans med sin handplockade tränare, Kenny Atkinson, förstår att det de har registrerat sig för inte är lätt eller allt som sannolikt kommer att ge framgång när som helst snart.

"Det går tillbaka till när jag först erbjöds jobbet, eller ville ta jobbet," sa Marks förra månaden, under teamets mediedag i Brooklyn. ”Vi visste utmaningen som låg framför oss, och ingen av oss har tittat tillbaka och sagt, åh, vad om vi hade det här eller det - vi tog inte upp det. Så glöm det, gå vidare. Det är verkligen en utmaning, men det är en bra utmaning. Det är som hur blir vi kreativa här? ”

Teamet Marks har samlat är ett bevis på jakten på stjärnor på okonventionella sätt.

Så Kevin Durant kom aldrig till Brooklyn när han nådde ett gratis byrå förra sommaren och undertecknade istället med Warriors. Marks stora förvärv via gratisbyrån var Jeremy Lin, som agerade under det rimliga antagandet att ligan hade felaktigt värderat Lin flera säsonger bort från hans korta, spektakulära stjärnavgång 2011–12 med Knicks.

Skador begränsade Lin till bara 36 spel, många av dem med några minuters begränsningar när han försökte arbeta sig tillbaka från en hamstrande tår.

Men Marks ser ut att ha haft rätt när det gäller Lins förmåga. Han hade arbetat med Atkinson under sin Knicks tid då Atkinson var assistenttränare. Lin avslutade med en spelareffektivitetsgradering på 19,2, precis från 19,9 i New York, med en assistansprocent på 35,5, bra för 13: e i ligan hade han spelat en hel säsong.

Lin är 29 år och undertecknade i ytterligare två år, men frågan ställdes ändå till Marks om han ansåg Lin bara vara en mentor för de yngre Nets.

"Tja, jag hoppas att han är mycket mer än bara en mentor," sa Marks. ”Och jag vet att Jeremy vill ha mycket mer än det också. Så jag tror att när du pratar om ansiktet på franchisen är det inte något som varken Kenny eller jag själv står upp här och går, Jeremy, du är ansiktet, D'Angelo, du är ansiktet, Trevor - vi don ' t gör det. Detta är något som i slutändan fanbasen, media, smörjer dessa människor, rätt eller fel, och för oss handlade det alltid om team. Det är så han vill spela. ”

Lin är mindre någon som nätverken bygger runt, och mer av prototypen, en verklighet som fick en kraftig lättnad när Lin fick en säsongsavslutad knäskada i säsongöppnaren. Som den enorma affären i sommar för att handla länge Net Brook Lopez till Los Angeles Lakers för D’Angelo Russell. Det var en bra idé att göra, med Lopez ännu äldre än Lin, och Russell ännu inte 22, två år borttagen från att bli vald andra totalt i 2015 NBA Draft.

Russell kolliderade med sina lagkamrater så att Lakers skickade ut honom. Hans storlek och färdigheter är inte i tvivel, men han har ännu inte kommit fram till hur han spelar på elitnivå, mycket mindre hur han ska leda ett lag på banan.

Märken erkände att sådana frågor finns.

"Vi har haft uppriktiga samtal med D'Angelo, precis som vi har haft med alla våra killar," sa Marks. ”Och det är Kenny och jag själv, det är coachningspersonalen med honom, och D’Angelo känner honom förväntningar. Han vill komma in; han har ett chip på axeln. Han vet att defensivt måste han bli bättre. Men han måste bli bättre i många olika saker. Hans allround-spel. Vi vet alla att han gör spelare bättre, och han har en hög IQ-basket. Nu, hur tar han det på banan här, med en ny grupp killar som han aldrig har spelat med tidigare, och hur utvecklar de förtroende tillsammans? "

I NBA finns det sådana stjärnor som finns i trösklar och är vanligtvis kända som rollspelare. Men ibland läggs en saknad bit till, och spelare når ny, högre mark. Jesaja Thomas. Draymond Green. Till och med Steph Curry.

Så tills första omgångarna återvänder 2019, och kanske efter det väntar nätverken istället på att Rondae Hollis-Jefferson ska utveckla ett konsekvent hoppskott, Caris LeVert för att hålla sig frisk och förbättra sin trepekare, Allen Crabbe för att hitta ett spel runt hans trepekare.

Under tiden bygger Nets en förstklassig mekanism för spelarutveckling som har börjat ge resultat - Lopez blev till exempel en farlig omkretskraft senare i sin karriär och LaVert överträffade förväntningarna som en nybörjare.

"Den framstegen under året, jag är mer upphetsad över det än att se en kille som Brook, till exempel, inte längre här, men en kille tar sitt spel till en annan nivå," sade Marks. "Lägga till ett externt skott och så vidare. Och det är inte bara saker du ser på domstolen; det är saker du ser utanför domstolen. Hur utvecklar du dessa ledarskapsförmågor? Hur mogen du och så vidare. Och det kommer att bli en stor del av vad vi försöker göra med den här gruppen som kommer framåt. "

Märken vet att han inte kan kontrollera längden på banan som ägaren kommer att ge honom för ombyggnaden. Men han och Atkinson verkar göra sitt bästa för att bibehålla sin goda humor, eller åtminstone deras förnuft, under tiden.

"Jag tror att ett sätt vi gör det är att vi tillbringar väldigt mycket tid på varandras kontor," sade Marks. ”Jag tycker att det är viktigt att [för] Kenny, våra dörrar är öppna ... och Kenny kan komma in där och lufta till mig om vad som helst i hans sinne, eller bara idéer. Jag tror att när du hittar killar som liksom basketpurister och verkligen älskar spelet kommer Kenny att komma till mig och säga: "Hej, jag tittade på idag och jag såg det här", eller "Jag tittade på det här spelet, du har Oklahoma City, vad gör du? "

Atkinson sa att avståndet från GM-rollen tillåter Marks att prata honom "utanför klippan" efter spel.

Medan rykten fortsätter att Prokhorov avser att sälja teamet, och det finns ingen garanti för att en ny ägare kommer att ge Atkinson och Marks den erforderliga tiden att vänta på transaktionsolyckan som fick Nets här, kommer de att fortsätta det småborrande arbetet med att förbättra laget för att uppnå det som Marks kallade "de små vinsterna på vägen."

"Jag tror att vi är så engagerade i - detta låter så klisjé - processen och bara försöka hitta våra små vinster varje dag inom alla områden i denna organisation, varje hörn i denna anläggning," sade Atkinson. "När vi åker från Barclays Center är vi aldrig gillade," Hej man, kan du föreställa dig när vi är i slutspelet? "Det finns inget av det pratet."